¿Una mejor dieta, una vida más larga?

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Según un nuevo estudio,los adultos de mediana edad y adultos mayores que empiezan a comer mejor también tienden a vivir más tiempo.

Los hallazgos, reportados en la edición del 13 de julio del New England Journal of Medicine , podrían no sonar sorprendentes. Los expertos en salud dijeron que básicamente refuerzan los mensajes que la gente ha escuchado durante años.

Pero el estudio es el primero en demostrar que los cambios sostenidos en la dieta -más tarde en la vida- podrían extender la vida de las personas, dijeron los investigadores.

«Un mensaje principal para llevar a casa es que nunca es demasiado tarde para mejorar la calidad de la dieta», dijo el investigador principal Mercedes Sotos-Prieto, un científico visitante en la Escuela de Salud Pública de Harvard, en Boston.

«La mayoría de los participantes en nuestro estudio tenían 60 años o más», señaló.

Los hallazgos se basan en casi 74.000 profesionales de la salud de Estados Unidos que formaron parte de dos estudios largos que comenzaron en los años setenta y ochenta.

Entre 1998 y 2010, casi 10.000 de los participantes del estudio murieron. Sotos-Prieto y su equipo observaron cómo el riesgo de muerte temprana de las personas se relacionaba con los cambios en la dieta que habían realizado en los 12 años anteriores (1986 a 1998).

Resultó que las personas que habían cambiado para mejor – agregando más frutas y verduras y granos enteros, por ejemplo – tenían un menor riesgo de muerte prematura que aquellos cuyas dietas se mantuvo igual.

Por el contrario, las personas que dejaron que sus hábitos alimenticios se deslizaran enfrentaron un mayor riesgo de morir durante el período de estudio – 6 por ciento a 12 por ciento más alto – en comparación con los comedores estables, según los resultados.

¿Cuánto de la diferencia hicieron las mejoras de la dieta?

Varió un poco basado en la medida de la calidad de la dieta. Los investigadores utilizaron tres sistemas de puntuación: el Índice de Alimentación Sana Alternativa; La puntuación de la dieta mediterránea alternativa; Y la puntuación de dieta DASH (enfoques dietéticos para detener la hipertensión).

Los sistemas de puntuación difieren algo, pero todos dan más puntos a los alimentos como verduras, frutas, granos enteros, pescado, productos lácteos bajos en grasa y fuentes de grasas «buenas», como el aceite de oliva y las nueces. Alimentos procesados, dulces, carne roja y mantequilla, mientras tanto, obtener calificaciones más bajas.

En general, el estudio encontró que una mejora de 20% en la calidad de la dieta se relacionó con una disminución de 8% a 17 % en el riesgo de muerte temprana por cualquier causa. Hubo una inmersión similar en el riesgo de morir por enfermedad cardíaca o accidente cerebrovascular, específicamente.

Ese cambio de 20 percentiles es un cambio bastante menor, según Sotos-Prieto.

Cambiar una porción diaria de carne roja para una porción de legumbres o nueces, por ejemplo, haría el truco, dijo.

«Nuestros resultados subrayan el concepto de que modestas mejoras en la calidad de la dieta en el tiempo podrían influir significativamente en el riesgo de mortalidad», dijo Sotos-Prieto.

Alice Lichtenstein es portavoz de la American Heart Association y profesora de ciencias de la nutrición en la Tufts University, en Boston.

«Este estudio refuerza lo que hemos estado diciendo durante mucho tiempo», dijo.

Idealmente, la alimentación saludable es un hábito para toda la vida. Pero nunca eres «demasiado viejo» para hacer cambios para mejor, señaló Lichtenstein.

«La clave es hacer cambios con los que puedas quedarte para el resto de tu vida», enfatizó.

No hay alimentos mágicos o nutrientes, agregó Lichtenstein. En cambio, el nuevo estudio «valida» el concepto de que es la dieta general lo que importa, explicó.

Connie Diekman, una dietista registrada, estuvo de acuerdo. Una guía general, dijo, es empezar a comer más alimentos vegetales.

Cuando la gente come carne, Diekman sugirió elegir recortes más magros.

«Cambiar una comida de carne y patatas a verduras salteadas, quinoa y una cobertura de pollo a la parrilla o carne de flanco flaco sería una manera de pasar a un patrón de alimentación más saludable», dijo Diekman, jefe de nutrición universitaria en la Universidad de Washington en St. Louis .

La buena noticia, según Lichtenstein, es que es cada vez más fácil comer saludablemente. Dijo que los estadounidenses generalmente tienen más acceso a una variedad de granos enteros y frutas y verduras – frescas o congeladas, que pueden ser más económicas.

FUENTES: Mercedes Sotos-Prieto, Ph.D., Escuela de Salud Pública de Harvard TH Chan, Boston, y profesor asistente de ciencias alimentarias y nutricionales, Ohio University, Athens, Ohio; Alice Lichtenstein, D.Sc., portavoz, Asociación Americana del Corazón y profesora, ciencia y política de nutrición, Tufts University, Boston; Connie Diekman, M.Ed., RD, directora, nutrición universitaria, Washington University, St. Louis; 13 de julio de 2017, New England Journal of Medicine